Blog

“Sleutel tot succesvol innoveren is durven falen”

Interview Eric Razenberg, directeur ThiemeMeulenhoff

ThiemeMeulenhoff is één van de grootste uitgeverijen op educatief gebied. Het bedrijf is alweer vijf jaar gevestigd in het Stationsgebied van Amersfoort en is elke dag bezig met het vernieuwen van leren, samen met scholen, docenten, leerlingen en onderwijspartners. Directeur Eric Razenberg over de kunst van het netwerken, pionieren en vernieuwen: “De sleutel tot succesvol innoveren is durven falen.”

Meer dan een educatieve uitgeverij

ThiemeMeulenhoff maakt leermiddelen voor een breed spectrum: van primair onderwijs tot het HBO. De uitgeverij gaat echter verder dan alleen het maken van leermiddelen en gewone studie- en lesboeken. Razenberg: “We hebben technologische mogelijkheden geïntegreerd in ons aanbod en we zijn steeds vaker ‘Digital First’ aan het denken en werken. Het gaat er niet om dat we boeken produceren, maar juist dat we leerprocessen ondersteunen. Traditioneel vallen we in de categorie educatieve uitgeverijen, maar we doen veel meer. Wanneer je inhoud en ‘learning design’ – onze kennis en kunde op gebied van didactiek en leerprocessen – met elkaar verbindt, dan kun je hele mooie, nieuwe intelligente leeroplossingen maken. We schuiven op van educatieve uitgeverij naar wat wij een moderne ‘learning design company’ noemen.”

Pionier

Inmiddels timmert ThiemeMeulenhoff met diezelfde innovatieve inborst ook in het buitenland aan de weg. Sterker nog: Razenberg sprak in het Financieele Dagblad uit dat over vijf jaar een derde van de omzet buiten de landsgrenzen behaald moet worden. Hoe wil hij dat bereiken? “Op drie manieren. We ondersteunen vakgenoten en collega-uitgeverijen bij het oplossen van vernieuwingsvraagstukken. Een mooi voorbeeld is Cambridge University Press. Die uitgeverij gebruikt het digitale leerplatform dat wij ontwikkeld hebben en biedt daarop haar eigen lesstof aan. Zo zijn er veel uitgeverijen die zeggen: de technologie gaat zo hard, we moeten er wat mee. ThiemeMeulenhoff is daarmee al ruim vijf jaar geleden begonnen. Op het gebied van digitale oplossingen die implementatie vergen, zijn wij pionier. Succesvol innoveren is niet makkelijk. Ook wij hebben dat moeten leren en we leren nog steeds. Ik zeg weleens: de sleutel tot succesvol innoveren is durven falen. En daar vervolgens lering uit trekken.”

Educatieve content via de digitale weg

“Daarnaast helpen we educatieve instellingen in het buitenland om hun cursisten digitaal te laten werken,” vervolgt Razenberg. “Met andere woorden: we helpen ze om educatieve content via de digitale weg, bijvoorbeeld via een tablet, laptop of computer naar de gebruiker te brengen. Dat doen we bijvoorbeeld voor de Zwitserse ‘LOI’, Klubschule, die een groot cursusaanbod kent en 400.000 cursisten telt. Een andere manier waarop we voet aan de grond krijgen in het buitenland, is door distributeurs uit onze branche in staat te stellen nieuwe businessmodellen te ontwikkelen binnen hun markt.”

Over de grenzen heen

De buitenlandse missie verloopt succesvol, al is er nog een wereld te winnen. Razenberg: “De ambitie die ik uitsprak is een grote, maar we zijn goed op weg. Als we over vijf jaar niet een derde maar een kwart van onze omzet uit het buitenland halen, is dat al heel veel.” Vooral in Duitsland, Engeland en Zwitserland doet ThiemeMeulenhoff goede zaken. De focus ligt dan ook voornamelijk op Europa. “Daar passen we culturewise natuurlijk goed bij. In de Verenigde staten zien we een belangrijke secundaire markt. De cultuur is daar niet significant anders dan de onze.”

Kunst van het netwerken

Razenberg beheerst de kunst van het netwerken. Nationaal of internationaal, uiteindelijk komt het volgens hem overal op hetzelfde neer. “Ook in het buitenland begint dat met een tafeltje en een spandoek op beurzen. En ook daar verkondigen we ons verhaal. Mensen die de relevantie van ons verhaal inzien en zich daarmee verbonden voelen, weten ons vervolgens snel te vinden. Zeker op internationale evenementen kan er op die manier een olievlekwerking van je netwerk ontstaan. Ik word weleens uitgenodigd om te spreken op internationale conferenties en maak daar dankbaar gebruik van. Omdat wij innoveren en digitaliseren gaan we ook geregeld naar educatieve technologiebeurzen. Bett in Londen is daar een goed voorbeeld van.”

Social media onmisbaar

Ook het gebruik van social media is zowel nationaal als internationaal onmisbaar om een netwerk op te bouwen én te onderhouden, stelt Razenberg. Hij is op zakelijk niveau een fervent gebruiker van Twitter en LinkedIn. “Daarop deel ik ons verhaal, wat mij bezighoudt en leg ik snel zakelijke contacten. Ik volg een leger mensen waarvan ik denk: die houden zich bezig met interessante zaken. Ik word via deze kanalen geregeld door vakmensen benaderd om eens met elkaar van gedachten te wisselen. Andersom werkt het ook zo. Het leuke is: het lijkt alsof je elkaar al kent. Je volgt elkaar een tijdje, ziet elkaars posts voorbij komen en op een gegeven moment denkt één van de twee: volgens mij moeten wij eens praten.”

Actief verbindingen leggen

In de Amersfoortse regio komt ThiemeMeulenhoff geregeld in contact met andere bedrijven dankzij het Economic Board Utrecht, een platform dat innovatie en samenwerking tussen ondernemingen stimuleert. De netwerkactiviteiten van Razenberg blijven daar niet bij. “Ik woon in Amersfoort, dus dat maakt het wat makkelijker om hier snel contact te leggen. Soms letterlijk langs de lijn bij de hockeyclub. Ik heb bijvoorbeeld ook contacten bij Herensociëteit Amicitia en de Lionsclub Amersfoort, al maak ik zelf geen deel uit van die clubs.

Wat ik onder meer waardeer aan Amersfoort is dat de gemeente en de burgemeester er actief aan werken om bedrijven met elkaar in contact te brengen. Burgermeester Lucas Bolsius heeft me bijvoorbeeld uitgenodigd om bij een aantal van die initiatieven aan te sluiten. Zo was ik een keer op de Bernhardkazerne waar hard wordt gewerkt aan serious gaming solutions. De burgermeester legt de verbinding tussen wat daar gebeurt en waar wij op educatief gebied mee bezig zijn. Dat voegt waarde toe en daar word ik blij van. Langs allerlei wegen weet ik in deze regio mensen te vinden en dat geldt andersom ook. Een goede zaak!”

Goed bereikbaar met het openbaar vervoer

De keuze voor Amersfoort als vestigingslocatie heeft goed uitgepakt voor ThiemeMeulenhoff. En niet alleen omdat het een plezierige stad om in te wonen en te werken is. “De centrale ligging heeft een belangrijke rol gespeeld bij het zoeken naar één locatie voor alle voormalige vestigingen. We vinden bereikbaarheid voor onze mensen ongelooflijk belangrijk, want sommige medewerkers wonen bijvoorbeeld nog in Zutphen en reizen dagelijks heen en weer. Station Amersfoort is natuurlijk een knooppunt in Nederland en daardoor heel goed ontsloten. We stimuleren mede daardoor dan ook reizen met het openbaar vervoer.”

Strategische ligging

“Wat ook een rol heeft gespeeld is de strategische ligging van het Stationsgebied in Amersfoort zelf,” vertelt Razenberg. “Wij zitten hier net zo dicht bij het historische centrum als bij het centraal station. Het Stationsgebied dankt haar sfeer met name aan het feit dat het historisch centrum zich op een kleine afstand bevindt en je er zo naar toe loopt. Je waant je dan direct een paar eeuwen terug in de tijd en die nabijheid van de historie is heel mooi. Zeker als je bedenkt dat de voorzieningen hier wel modern zijn. Dat is een mooie mix.”

Inspirerend uitzicht

ThiemeMeulenhoff is gevestigd tegenover de Hogeschool Utrecht. Een inspirerend uitzicht, vindt de directeur. Het Stationsgebied blijft een zakelijk district. Hoge gebouwen met veel stenen zijn niet per definitie inspirerend en het uitzicht was dat eerder ook niet, vond Razenberg lange tijd. “Het is goed om te zien hoe het uitzicht verandert en dat we de stad zien ontwikkelen. Het is natuurlijk fantastisch wat er op het Eemplein gebeurt. Ook in deze moeilijke tijd worden er hele mooie projecten gerealiseerd. Ik hoor weleens mensen mopperen over het Eemhuis, maar ik vind het een fantastisch gebouw, uniek voor Amersfoort, en ik denk ook dat het Amersfoort op de kaart zet!”